Mencari Planet Ke-Sembilan, Apa yang Mengintai Kita di Jangkauan Luar Tata Surya?

Tata Surya memiliki delapan planet. Pada tahun 2006, para astronom mengklasifikasikan ulang Pluto sebagai planet kerdil, kelas yang sama dengan yang berisi Eris, Sedna, Quaoar, Ceres, dan mungkin lebih banyak lagi benda-benda kecil tata surya. Ini didefinisikan kira-kira sebagai benda yang mengorbit Matahari tetapi tidak cukup masif (tidak seperti planet biasa) untuk mendominasi lingkungan secara gravitasi dengan membersihkan material.

IMAGESGambar: 1.bp.blogspot.com

Namun, para astronom bertanya-tanya apakah mungkin benar-benar tidak ada planet kesembilan yang sebelumnya belum ditemukan tetapi bersembunyi di bagian terluar tata surya, mungkin di awan objek raksasa Oort yang dimulai ratusan unit astronomi (au) dari Matahari dan meluas ke luar. .

Gagasan bahwa mungkin ada planet masif kesembilan di tata surya luar telah mendapat daya tarik baru dengan data terbaru yang menunjukkan bahwa parameter orbit beberapa benda kecil di luar Neptunus (kecenderungan, perihelion, dan gerakan mundurnya) tampaknya berperilaku seolah-olah mereka telah dipengaruhi oleh gravitasi objek besar di tata surya luar. Meskipun data ini mengalami bias pengamatan dan ketidakpastian statistik, data tersebut telah memicu minat baru terhadap gagasan keberadaan planet lain.

"Planet 9" yang spekulatif ini, menurut perkiraan, akan berukuran sekitar 5-10 massa Bumi dan mengorbit sekitar 400-800 au dari Matahari. Sebuah planet pada jarak ini akan sangat sulit ditemukan dalam pencarian langit optik normal karena redupnya, bahkan untuk teleskop seperti PanSTARRS dan LSST. Sebagian besar objek tata surya ditemukan pada panjang gelombang optik melalui sinar matahari yang dipantulkan, tetapi sinar matahari yang mereka terima jatuh sebagai kuadrat satu jarak dari Matahari; terlebih lagi, bagian yang dipantulkan kemudian berjalan kembali ke teleskop di Bumi dan menurun lagi dengan faktor yang sama.

Di bagian terluar tata surya benda-benda ini, meskipun dingin, mungkin memancarkan lebih banyak radiasi inframerah daripada cahaya optik yang dipantulkannya, dan para astronom di masa lalu telah menggunakan survei inframerah seperti Wide-field Infrared Explorer (WISE) untuk mencari, tetapi tanpa kesuksesan.

Astronom CfA Benjamin Schmitt adalah anggota tim besar yang menggunakan Teleskop Kosmologi Atacama (ACT) 6 meter di Chili untuk mencari Planet 9 pada panjang gelombang milimeter. Meskipun ACT dirancang untuk mempelajari radiasi latar gelombang mikro kosmik, resolusi dan sensitivitas sudutnya yang relatif tinggi membuatnya cocok untuk jenis pencarian ini. Para astronom memindai sekitar 87% dari langit yang dapat diakses dari belahan bumi selatan selama periode enam tahun, dan kemudian memproses gambar milimeter dengan berbagai teknik termasuk metode binning dan susun yang mungkin mengungkap sumber redup tetapi dengan mengorbankan kehilangan informasi posisi.

Pencarian mereka menemukan banyak sumber kandidat tentatif (sekitar 3500 di antaranya) tetapi tidak ada yang dapat dikonfirmasi, dan tidak ada deteksi yang signifikan secara statistik. Namun, para ilmuwan mampu mengecualikan dengan keyakinan 95% Planet 9 dengan properti yang diperkirakan di atas dalam area yang disurvei, hasil yang umumnya konsisten dengan pencarian nol lainnya untuk Planet 9. Hasilnya hanya mencakup sekitar 10-20% dari kemungkinannya, tetapi fasilitas milimeter sensitif lainnya sedang online dan seharusnya dapat menyelesaikan pencarian Planet 9 ini seperti yang dihipotesiskan.