Teori Baru Ahli Paleontologi tentang Mengapa T-Rex Memiliki Lengan yang Sangat Pendek

Selama dua dekade, ahli paleontologi Kevin Padian mengajar seminar mahasiswa baru yang disebut The Age of Dinosaurs, satu pertanyaan yang sering diajukan oleh mahasiswa sarjana terjebak dengannya: Mengapa lengan Tyrannosaurus rex sangat pendek?

IMAGESGambar: cdn0-kly.akamaized.net

Dia biasanya akan membuat daftar berbagai hipotesis yang diajukan ahli paleontologi — untuk kawin, untuk memegang atau menikam mangsa, untuk menjatuhkan Triceratops — tetapi murid-muridnya, biasanya menatap replika seukuran di wajahnya, tetap meragukan. Jawaban Padian yang biasa adalah, “Tidak ada yang tahu.” Tapi dia juga curiga bahwa para sarjana yang telah mengusulkan solusi untuk teka-teki itu datang dari perspektif yang salah.

Daripada menanyakan apa T. rex itu berevolusi, kata Padian, pertanyaannya seharusnya adalah apa manfaat lengan itu bagi seluruh hewan.

Dalam sebuah makalah baru yang muncul dalam edisi terbaru jurnal Acta Palaeontologia Polonica , Padian melontarkan hipotesis baru: Lengan T. rex menyusut panjangnya untuk mencegah amputasi yang tidak disengaja atau disengaja ketika sekawanan T. rex turun ke bangkai dengan ukuran besar mereka. kepala dan gigi penghancur tulang. T. rex sepanjang 45 kaki , misalnya, mungkin memiliki tengkorak sepanjang 5 kaki, tetapi lengannya hanya sepanjang 3 kaki — setara dengan manusia setinggi 6 kaki dengan lengan 5 inci.

“Bagaimana jika beberapa tyrannosaurus dewasa berkumpul di bangkai? Anda memiliki banyak tengkorak besar, dengan rahang dan gigi yang sangat kuat, merobek dan mengunyah daging dan tulang tepat di sebelah Anda. Bagaimana jika teman Anda di sana berpikir Anda terlalu dekat? Mereka mungkin memperingatkan Anda dengan memotong lengan Anda,” kata Padian, profesor emeritus biologi integratif terkemuka di University of California, Berkeley , dan seorang kurator di UC Museum of Paleontology (UCMP). “Jadi, itu bisa bermanfaat untuk mengurangi kaki depan, karena kamu tidak menggunakannya dalam pemangsaan.”

IMAGESGambar: www.kilat.com

Luka gigitan yang parah dapat menyebabkan infeksi, pendarahan, syok dan akhirnya kematian, katanya.

Padian mencatat bahwa pendahulu tyrannosaurus memiliki lengan yang lebih panjang, jadi pasti ada alasan mengapa mereka menjadi berkurang baik dalam ukuran maupun mobilitas sendi. Ini akan mempengaruhi tidak hanya T. rex , yang hidup di Amerika Utara pada akhir periode Kapur , katanya, tetapi abelisaurid Afrika dan Amerika Selatan dari Kapur pertengahan dan carcharodontosaurids, yang tersebar di seluruh Eropa dan Asia di Periode Awal dan Kapur Pertengahan dan bahkan lebih besar dari T. rex .

“Semua ide yang diajukan tentang ini belum teruji atau tidak mungkin karena tidak bisa bekerja,” kata Padian. “Dan tidak ada hipotesis yang menjelaskan mengapa lengan menjadi lebih kecil – yang terbaik yang bisa mereka lakukan adalah menjelaskan mengapa mereka mempertahankan ukuran kecil. Dan dalam setiap kasus, semua fungsi yang diusulkan akan jauh lebih efektif jika senjata tidak dikurangi.”

Dia mengakui bahwa hipotesis apa pun, termasuk hipotesisnya, akan sulit dibuktikan 66 juta tahun setelah T. rex terakhir. terakhir punah.

Lengan dan T. rex

Ketika pemburu dinosaurus besar Barnum Brown menemukan fosil T. rex pertama pada tahun 1900, dia mengira lengannya terlalu kecil untuk menjadi bagian dari kerangka. Rekannya, Henry Fairfield Osborn, yang menggambarkan dan menamai T. rex , berhipotesis bahwa lengan pendek mungkin adalah "pectoral claspers" - anggota badan yang menahan betina di tempat selama sanggama. Ini analog dengan beberapa clasper panggul hiu dan pari, yang merupakan sirip yang dimodifikasi. Tetapi Osborn tidak memberikan bukti, dan Padian mencatat bahwa lengan T. rex terlalu pendek untuk bergerak di sekitar T. rex lain dan tentu saja terlalu lemah untuk mengendalikan pasangannya.

Lebih dari satu abad, penjelasan lain yang diusulkan untuk lengan pendek termasuk melambai untuk daya tarik pasangan atau sinyal sosial, berfungsi sebagai jangkar untuk memungkinkan T. rex bangkit dari tanah, menahan mangsa, menusuk musuh, dan bahkan mendorong tidur Triceratops di malam hari. Pikirkan memberi tip sapi, kata Padian. Dan beberapa ahli paleontologi mengusulkan bahwa lengan tidak berfungsi sama sekali, jadi kita tidak perlu khawatir dengan mereka.

Padian mendekati pertanyaan itu dari perspektif yang berbeda, menanyakan apa manfaat lengan pendek bagi kelangsungan hidup hewan tersebut. Jawabannya datang kepadanya setelah ahli paleontologi lain menemukan bukti bahwa beberapa tyrannosaurus berburu secara berkelompok, tidak sendiri-sendiri, seperti yang digambarkan dalam banyak lukisan dan diorama.

“Beberapa situs tambang penting yang digali dalam 20 tahun terakhir melestarikan tyrannosaurus dewasa dan remaja bersama-sama,” katanya. “Kami tidak bisa berasumsi bahwa mereka hidup bersama atau bahkan mati bersama. Kami hanya tahu bahwa mereka dikubur bersama. Tetapi ketika Anda menemukan beberapa situs dengan hewan yang sama, itu adalah sinyal yang lebih kuat. Dan kemungkinan, yang telah dikemukakan oleh peneliti lain, adalah bahwa mereka berburu dalam kelompok.”

Mungkin, pikirnya, lengannya menyusut untuk menyingkir saat memberi makan kawanan. Anak-anak T. rex , khususnya, akan bijaksana untuk menunggu sampai orang dewasa yang lebih besar selesai.

Dalam makalah barunya, Padian memeriksa spekulasi oleh ahli paleontologi lain, yang tampaknya tidak ada yang sepenuhnya teruji. Hal pertama yang dia tentukan, dengan mengukur ukuran T. rex seukuran aslinya yang mendominasi atrium di luar pintu UCMP, adalah tidak ada hipotesis yang benar-benar berhasil.

"Lengannya terlalu pendek," katanya. “Mereka tidak dapat menyentuh satu sama lain, mereka tidak dapat mencapai mulut, dan mobilitas mereka sangat terbatas sehingga mereka tidak dapat meregang terlalu jauh, baik ke depan maupun ke atas. Kepala dan leher yang sangat besar berada jauh di depan mereka dan cukup mirip dengan jenis mesin kematian yang Anda lihat di ' Jurassic Park.'”

Dua puluh tahun yang lalu, dua ahli paleontologi menganalisis lengan dan berhipotesis bahwa T. rex dapat menekan bangku sekitar 400 pon dengan lengannya. “Tapi masalahnya, itu tidak bisa cukup dekat dengan apa pun untuk mengambilnya,” kata Padian.

Waspadalah terhadap komodo

Hipotesis Padian memiliki analogi pada beberapa hewan menakutkan saat ini. Kadal raksasa Komodo Dragon ( Varanus komodoensis ) dari Indonesia berburu dalam kelompok, dan ketika membunuh mangsanya, naga yang lebih besar berkumpul di bangkai dan meninggalkan sisa-sisa untuk yang lebih kecil. Maulings dapat terjadi, seperti yang mereka lakukan di antara buaya selama makan. Hal yang sama dapat terjadi pada T. rex dan tyrannosaurus lainnya, yang pertama kali muncul pada Jurassic Akhir dan mencapai puncaknya pada Kapur Akhir sebelum punah.

Menetapkan hipotesis yang kuat mungkin tidak akan pernah mungkin, kata Padian, tetapi korelasi dapat ditemukan jika spesimen museum di seluruh dunia diperiksa untuk bekas gigitan. Itu akan menjadi prestasi crowdsourcing fosil, akunya.

“Luka gigitan pada tengkorak dan bagian lain dari kerangka sudah dikenal baik pada tyrannosaurus dan dinosaurus karnivora lainnya,” katanya. "Jika lebih sedikit bekas gigitan ditemukan pada anggota badan yang berkurang, itu bisa menjadi tanda bahwa pengurangan itu berhasil."

Tetapi Padian tidak memiliki ilusi bahwa idenya akan menjadi akhir dari cerita.

“Apa yang pertama ingin saya lakukan adalah menetapkan bahwa ide-ide fungsional yang berlaku tidak bekerja,” katanya. “Itu membuat kita kembali ke titik awal. Kemudian, kita dapat mengambil pendekatan integratif, memikirkan organisasi sosial, perilaku makan, dan faktor ekologi selain dari pertimbangan mekanis semata.”

Salah satu masalah dalam menetapkan hipotesis adalah bahwa ada beberapa kelompok dinosaurus karnivora besar yang secara independen mengurangi kaki depan mereka, meskipun dengan cara yang berbeda.

"Ukuran dan proporsi tulang anggota badan dalam kelompok ini berbeda, tetapi begitu juga aspek lain dari kerangka mereka," kata Padian. “Kita seharusnya tidak mengharapkan mereka dikurangi dengan cara yang sama. Ini juga berlaku untuk sayap kecil burung ratite kita yang besar, hidup, dan tidak bisa terbang, seperti burung unta, emu, dan rhea. Mereka jelas mengambil jalur evolusi yang berbeda untuk alasan mereka sendiri.”

Padian melihat benang merah dalam sejarah penjelasan lengan pendek dan karakteristik lain dari T. rex .

“Bagi saya, studi tentang apa yang dilakukan lengan ini menarik karena bagaimana kita menceritakan kisah dalam sains dan apa yang memenuhi syarat sebagai penjelasan,” katanya. “Kami menceritakan banyak kisah seperti ini tentang kemungkinan fungsi T. rex karena ini adalah masalah yang menarik. Tapi apakah kita benar-benar melihat masalah dengan cara yang benar?”